Marrakesh, Morocco, 19-22 March 2014

As US and Soviet forces converged in Germany in the final days of WWII, soldiers from both armies met at the River Elbe near Torgau. That historic meeting of comrades, united in the face of common threats, is the inspiration for the creation of a unique group, the Elbe Group.

The purpose of the “Elbe Group” is to maintain an open and continuous channel of communication on sensitive issues of US-Russian relations.

Recognizing that the crisis in Ukraine and Crimea has shuttered communication between the American and Russian governments, our group of senior American and Russian former military and intelligence officers met quietly in Morocco from 19 to 22 March to ask each other whether there remain any areas where the two nations should continue joint efforts. Our answer, given in a joint statement at the end of the meeting, was yes.

The Elbe Group, organized by the Belfer Center at Harvard Kennedy School, has been meeting since 2010 to discuss strategic issues of mutual concern. The members of the Elbe Group are senior retired military and intelligence flag officers; three and four star veterans from the FSB, GRU, CIA, DIA, Ministry of Defense and Department of Defense, with strong connections into their respective governments.

Although the group’s agenda in Morocco was about issues like nuclear terrorism and Islamic extremism, the crisis in Ukraine and Crimea hung over every discussion. Even in private talks between officers who have been meeting for four years via the Elbe Group, the disagreements over “the facts” were as profound as the different portrayals in the two countries’ media. There seemed to be little common understanding of the situation upon which to build a bridge forward, except to agree that neither side wanted to see a civil war in Ukraine.

Both US and Russian Elbe members expressed worry that the situation in Ukraine could spiral out of control resulting in deadly riots or civil war.

The message that the Elbe Group elected therefore to convey in its Joint Statement is that, while it is understandable that a general break in relations is unavoidable, this break should be structured in a way that does not indefinitely interrupt joint actions on sensitive problems like preventing nuclear terrorism, eliminating Syrian WMD, or preventing an Iranian nuclear weapons program. As one Russian member said, “If we cannot agree on steps to make things better, we may at least be able to agree on steps to avoid making things worse.”


Elbe Group Members at the meeting in Morocco were:

General of the Army Anatoliy S. Kulikov, former Minister of Interior Affairs;

General/Ambassador Anatoliy E. Safonov, former Acting Head of FSB;

General Colonel Vladimir V. Verkhovtsev, former Head of 12th GUMO Nuclear Directorate;

Colonel Vladimir Y. Goltsov, former Ministry of Interior and MinAtom;

General John Abizaid USA (ret), former Commander Central Command;

General Eugene Habiger USAF (ret), former Commander in Chief of Strategic Command;

LTG Franklin Hagenbeck USA (ret), former Superintendent U.S. Military Academy;

LTG Michael Maples USA (ret), former Director of the Defense Intelligence Agency;

Mr. Robert Dannenberg, former Chief of Operations for Counterterrorism, CIA;

Mr. Rolf Mowatt-Larssen, former Director of Intelligence at DOE;

Brigadier General Kevin Ryan USA (ret), former Defense Attaché to Moscow.

Elbe Group Joint Statement 

21 March 2014


Introduction The current crisis connected with the situation in Ukraine and Crimea should not interrupt the joint efforts of the United States and the Russian Federation to protect our shared strategic interests. Combating terrorism and preventing the spread of weapons of mass destruction remain vital to the security of our two countries and our partners and allies. The Elbe Group recommends that both governments continue to work jointly in the following areas, despite disagreements in other areas.

Combating Nuclear Terrorism and Nonproliferation. We believe it is in the interest of the US and Russia that current problems in the bilateral relationship not contribute to vulnerability in global nuclear security. The joint efforts of both countries are required to prevent terrorist groups from acquiring nuclear or other radiological materials.

Syria. We believe it is in the interest of the US and Russia that the withdrawal and elimination of weapons of mass destruction in Syria not be interrupted and that the conflict there be settled in a peaceful way.

Afghanistan. We believe it is in the interest of the US and Russia that, as US and coalition forces draw down in Afghanistan, a mechanism is developed and sustained to prevent the reemergence of violent Islamic extremists and terrorists groups which can threaten the people of Afghanistan or the neighboring states.

Islamic Extremism. We believe it is in the interest of the US and Russia to continue to work jointly with our partners and allies to combat violent Islamic extremism.

Ukraine. We are concerned about the possible negative consequences from the crisis in Ukraine. It is in the interest of our countries that the situation in Ukraine be normalized. The actions of all parties, internal and external, should not further complicate the situation

The differences between the United States and the Russian Federation over the situation in Ukraine and Crimea affect all aspects of the bilateral relationship. Failure to overcome this obstacle can lead to a vacuum in the efforts to provide long term security for our nations.

Therefore, issues of cooperation between the US and Russia in the sphere of security dictate a need to search for ways to lower mutual confrontation in the interests of our countries and the international community.

The Elbe Group believes that the existing channels of dialogue should not be interrupted but expanded and developed.

Совместное заявление Группы Эльба 

21 марта 2014 г.


Введение У Соединенных Штатов и Российской Федерации есть стратегические интересы, защите которых при осуществлении наших дальнейших совместных усилий не должен помешать текущий кризис, связанный с ситуацией вокруг Украины и Крыма. Противодейстие терроризму и предотвращение распространения оружия масового уничтожения, являются жизненноважными для безопасности обеих стран и наших партнеров и союзников. Группа Эльба рекомендует правительствам обоих государств продолжать совместную работу над данными проблемами, несмотря на существование разногласий в других областях.

Противодействие ядерному терроризму и распространению ОМУ. Мы считаем. что интересы США и Российской Федерации состоят в том, чтобы текущие проблемы в двухсторонних отношениях не привели к уязвимости в глобальной ядерной безопасности. Необходимы совместные усилия обеих стран для того, чтобы не позволить террористическим группам получить доступ к ядерным и другим радиоактивным материалам.

Сирия. Мы считаем, что интересы США и Российской Федерации состоят в том, чтобы никто не смог помешать вывозу и уничтожению ОМУ в Сирии, и чтобы конфликт в этой стране был бы разрешен мирным путем.

Афганистан. Мы считаем, что интересы США и Российской Федерации состоят в том, чтобы по мере вывода американских и коалиционных сил из Афганистана в стране был бы разработан и сохранялся механизм обеспечения стабильности и предотвращения возвращения к власти воинствующих исламских экстемистских и террористических групп, которые могут угрожать народу Афганистана или соседним государствам.

Исламский экстрамизм. Мы считаем, что интересы США и Российской Федерации состоят в том, чтобы продолжать совместные усилия с нашими партнерами и союзниками по противодействию воинствующему исламскому экстремизму.

Украина. Мы озабочены возможными негативными последствиями кризиса. Интересы наших стран состоят в том, чтобы ситуация на Украине нормализовалась. Действия всех сторон, внутренних и внешних, не должны осложнять ситуацию.

Разногласия между Соединенными Штатами и Российской Федерацией по ситуации в Украине и в Крыму сказываются на всех аспектах двусторонних отношений. Если данное препятствие не будет преодолено, это может привести к возникновению вакуума в усилиях по обеспечению долгосрочной безопасности наших стран.

Таким образом, вопросы сотрудничества между США и Россией в сфере безопасности диктуют необходимость поиска способа снижения взаимной конфронтации в интересах как наших стран, так и международного сообщества.

Группа Эльба считает, что существующие каналы диалога важно не прерывать, а стремиться к их расширению и позитивному развитию.